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El poder del tacto

Touch is the first sense we acquire and the secret weapon in many a successful relationship. Here's how to regain fluency in your first language.

Estás en un vagón de metro lleno de gente un martes por la mañana, o tal vez en un autobús de la ciudad. Los viajeros que aún están soñolientos, arrullados por las vibraciones, permanecen silenciosos, sin embargo, transmiten silenciosamente sus pensamientos.

Un niño pequeño en su cochecito mira con cautela a sus compañeros de viaje, las cejas fruncidas con preocupación. Se vuelve hacia mamá para tranquilizarse, extendiendo una pequeña mano. Ella la toma en silencio, la aprieta y la suelta. Se relaja, sonríe, se da la vuelta - luego de vuelta a mamá. Ella toma su mano de nuevo: aprieta y suelta.

Una veinteañera con una falda y un blazer se sienta rígida, una cartera de cuero encuadernado en su regazo. Ella empuja repetidamente algunos mechones rubios de su cara, luego se toca el cuello, sus movimientos subconscientes revelan y alivian su ansiedad sobre su entrevista a las 9 a. m.

Una pareja apoyada contra un poste comparte mensajes de afecto; ella frota sus brazos con sus manos, él se acaricia la cara en su cabello.

Una mujer de mediana edad, aplastada en una esquina, toca al joven junto a ella con un codo y una cadera. El mensaje es claro; él se ajusta instantáneamente para hacer espacio.

Sondear nuestra capacidad para comunicarnos no verbalmente no es una nueva táctica psicológica; los investigadores han documentado durante mucho tiempo las emociones y deseos complejos que nuestra postura, movimientos y expresiones revelan. Sin embargo, hasta hace poco, la idea de que las personas pueden impartir e interpretar contenido emocional a través de otra modalidad no verbal, el tacto, parecía dudosa, incluso para los investigadores, como el psicólogo de la Universidad DePauw Matthew Hertenstein, que lo estudian. En 2009, demostró que tenemos una habilidad innata para decodificar emociones solo a través del tacto. En una serie de estudios, Hertenstein hizo que voluntarios intentaran comunicar una lista de emociones a un extraño con los ojos vendados únicamente a través del tacto. Muchos participantes estaban aprensivos sobre el experimento. "Esta es una sociedad con fobia al tacto", dice. "No estamos acostumbrados a tocar a extraños, o incluso a nuestros amigos, necesariamente".

Pero lo practicaron después de todo, por la ciencia. Los resultados sugieren que a pesar de toda nuestra precaución sobre tocar, venimos equipados con la capacidad de enviar y recibir señales emocionales únicamente al hacerlo. Los participantes comunicaron ocho emociones distintas: ira, miedo, disgusto, amor, gratitud, simpatía, felicidad y tristeza, con tasas de precisión de hasta 78 por ciento. "Me sorprendió", admite Hertenstein. "Pensé que la precisión estaría al nivel del azar", alrededor del 25 por ciento.

Estudios anteriores de Hertenstein y otros han producido hallazgos similares en el extranjero, incluso en España (donde las personas se comunicaban mejor a través del contacto que en Estados Unidos) y la investigación del Reino Unido también se ha realizado en Pakistán y Turquía. "Dondequiera que hayamos estudiado esto, la gente parece ser capaz de hacerlo", dice.

De hecho, parece que estamos cableados para interpretar el tacto de nuestros compañeros humanos. Un estudio que proporciona evidencia de esta capacidad fue publicado en 2012 por un equipo que utilizó exploraciones fMRI para medir la activación cerebral en personas que son tocadas. A los sujetos, todos hombres heterosexuales, se les mostró un video de un hombre o una mujer que supuestamente los tocaba en la pierna. Como era de esperar, los sujetos calificaron la experiencia del tacto masculino como menos agradable. Los escáneres cerebrales revelaron que una parte del cerebro llamada corteza somatosensorial primaria respondía más bruscamente al tacto de una mujer que al de un hombre. Pero aquí está el giro: los videos eran falsos. Siempre era una mujer la que tocaba a los sujetos.

Los resultados fueron sorprendentes, porque se había pensado que la corteza somatosensorial primaria codificaba solo cualidades básicas del tacto, como suavidad o presión. El hecho de que su actividad variara dependiendo de quién creían los sujetos que los tocaba sugiere que los componentes emocionales y sociales del tacto son casi inseparables de las sensaciones físicas. "Cuando estás siendo tocado por otra persona, tu cerebro no está configurado para darte las cualidades objetivas de ese toque", dice el coautor del estudio Michael Spezio, psicólogo de Scripps College. "Toda la experiencia se ve afectada por tu evaluación social de la persona que te toca".

Si el tacto es un lenguaje, parece que instintivamente sabemos cómo usarlo. Pero aparentemente es una habilidad que damos por sentada. Cuando se les preguntó al respecto, los sujetos en los estudios de Hertenstein subestimaron consistentemente su capacidad para comunicarse a través del tacto, incluso cuando sus acciones sugirieron que el tacto puede ser más versátil que la voz, la expresión facial y otras modalidades para expresar emociones.

"Con la cara y la voz, en general, podemos identificar solo una o dos señales positivas que no se confunden entre sí", dice Hertenstein. Por ejemplo, la alegría es la única emoción positiva que se ha decodificado de forma fiable en los estudios de la cara. Mientras tanto, su investigación muestra que el tacto puede comunicar múltiples emociones positivas: alegría, amor, gratitud y simpatía. Los científicos solían creer que el tacto era simplemente un medio para mejorar los mensajes señalados a través del habla o el lenguaje corporal, "pero parece que el tacto es una forma mucho más matizada, sofisticada y precisa de comunicar emociones", dice Hertenstein.

También puede aumentar la velocidad de la comunicación: "Si estás lo suficientemente cerca para tocar, a menudo es la forma más fácil de señalar algo", dice Laura Guerrero, coautora de Encuentros Cercanos: Comunicación en Relaciones , quien investiga la comunicación no verbal y emocional en la Universidad Estatal de Arizona. Esta inmediatez es particularmente notable cuando se trata de vinculación. "Nos sentimos más conectados con alguien si nos toca", señala Guerrero.

No hay un libro de frases para traducir el lenguaje del tacto; en todo caso, los expertos apenas han comenzado a documentar su gramática y vocabulario. "Descubrimos que hay muchas maneras diferentes de indicar una emoción dada a través del tacto", señala Hertenstein. Además, cómo se interpreta un toque depende mucho del contexto. "Si estamos en el consultorio del médico o en un club nocturno juega un papel importante en la forma en que el cerebro responde al mismo tipo de contacto", explica Spezio. Sin embargo, examinar algunas de las formas notables en que nos comunicamos y vinculamos a través del tacto (y cómo desarrollamos la capacidad para hacerlo) revela la versatilidad de esta herramienta y sugiere formas de hacer un mejor uso de ella. Hay mucho que ganar al abrazar nuestro sentido táctil, en particular, interacciones más positivas y un sentido más profundo de conexión con los demás.

Aprender el lenguaje del tacto

Comenzamos a recibir señales táctiles incluso antes del nacimiento, ya que la vibración del latido del corazón de nuestra madre es amplificada por el líquido amniótico. No es de extrañar entonces que el toque juega un papel crítico en las relaciones entre padres e hijos desde el principio: "Es un canal esencial de comunicación con los cuidadores de un niño", dice el profesor emérito de la Escuela de Comunicación de la Universidad Estatal de San Diego Peter Andersen, autor de Comunicación no Verbal: Formas y Funciones .

El tacto de una madre aumenta el apego entre la madre y el niño; puede significar seguridad ("estás a salvo; estoy aquí") y, dependiendo del tipo de tacto, puede generar emociones positivas o negativas. (Jugar a las palmaditas hace felices a los bebés, mientras que un apretón repentino de la madre a menudo señala una advertencia de no interactuar con un nuevo objeto). El tacto de la madre incluso parece mitigar el dolor cuando a los bebés se les hace un análisis de sangre. Tiffany Field de la Facultad de Medicina de la Universidad de Miami, directora del Touch Research Institute, ha vinculado el tacto, en forma de masaje, con una serie de beneficios, que incluyen un mejor sueño, una menor irritabilidad y una mayor sociabilidad entre los bebés, así como un mejor crecimiento de los bebés prematuros.

Nunca nos tocan tanto como cuando somos niños, que es cuando se desarrolla nuestro nivel de comodidad con el contacto físico, y con la cercanía física en general (lo que los científicos llaman proxémicos). "El hecho de que haya mucha variación cultural en la comodidad con el tacto sugiere que es predominantemente aprendido", dice Andersen.

Los climas cálidos tienden a producir culturas que son más liberales sobre el contacto que las regiones más frías (piensa en griegos versus alemanes, o la hospitalidad sureña versus el estoicismo de Nueva Inglaterra). Hay una serie de hipótesis sobre el por qué, incluido el hecho de que una temperatura ambiente más alta aumenta la disponibilidad de piel ("vale la pena tocar a alguien si se muestra piel o usa ropa ligera a través de la cual puede sentir el tacto", dice Andersen); el efecto de la luz solar en el estado de ánimo ("aumenta la afiliación y la libidinosidad: la falta de luz solar puede deprimirnos, con menos interacciones"); y los patrones migratorios ("nuestros antepasados tendieron a migrar a la misma zona climática de la que vinieron. El alto Medio Oeste es fuertemente alemán y escandinavo, mientras que los españoles e italianos fueron a México y Brasil. Eso influye en el tipo de toque").

Lo que sucede en tu hogar también juega un papel. Andersen señala que los ateos y agnósticos tocan más que los tipos religiosos, "probablemente porque las religiones a menudo enseñan que algunos tipos de contacto son inapropiados o pecaminosos". Sin embargo, la tolerancia al tacto no está establecida en piedra. Pasa tiempo en una cultura diferente, o incluso con amigos sensibles, y tu actitud hacia el tacto puede cambiar.

Para cuando somos adultos, la mayoría de nosotros hemos aprendido que tocar tiende a aumentar las apuestas, particularmente cuando se trata de una sensación de conectividad. Incluso el contacto fugaz con un extraño puede tener un efecto mensurable, tanto fomentando como mejorando la cooperación. En una investigación realizada en 1976, los empleados de una biblioteca universitaria devolvieron tarjetas de biblioteca a los estudiantes, ya sea con o sin tocar brevemente la mano del estudiante. Las entrevistas de los estudiantes revelaron que aquellos que habían sido tocados evaluaron al empleado y a la biblioteca de manera más favorable. El efecto se mantuvo incluso cuando los estudiantes no habían notado el tacto.

Estudios más recientes han encontrado que los toques aparentemente insignificantes producen propinas más grandes para las camareras, que las personas compran y compran más si son tocadas por un trabajador de la tienda, y que los extraños son más propensos a ayudar a alguien si un toque acompaña la solicitud. Llámalo el toque humano, un breve recordatorio de que somos, en nuestro núcleo, animales sociales. "Muchas veces en estos estudios la gente ni siquiera recuerda haber sido tocada. Simplemente sienten que hay una conexión, sienten que les gusta más esa persona", dice Guerrero.

¿Qué tan fuerte es el beneficio de la unión del tacto? Para averiguarlo, un equipo dirigido por el psicólogo de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, Michael Kraus, rastreó el contacto físico entre compañeros de equipo durante los partidos de la NBA (considera todos esos golpes en el pecho, chocar las manos y palmadas en la espalda). El estudio reveló que cuanto más se tocaban en la cancha al principio de la temporada, más exitosos eran los equipos e individuos al final de la temporada. El efecto del toque era independiente del salario o el rendimiento, eliminando la posibilidad de que los jugadores toquen más si son más hábiles o mejor compensados.

"Nos quedamos muy sorprendidos. El toque predijo el rendimiento de todos los equipos de la NBA", dice Kraus. "Los jugadores de baloncesto a veces no tienen tiempo para decir una palabra alentadora a un compañero de equipo; en cambio, desarrollaron este increíble repertorio de tacto para comunicarse de forma rápida y precisa", explica, y agregó que el tacto probablemente puede mejorar el rendimiento en cualquier contexto cooperativo. Al igual que con nuestros parientes primates, que fortalecen los lazos sociales al cuidarse unos a otros, en los humanos, "el tacto fortalece las relaciones y es un marcador de cercanía", dice. "Aumenta la cooperación, pero también es un indicador de cuán fuertes son los lazos entre las personas".

Si una bofetada posterior al rebote en la espalda o el roce de una mano mientras entregamos una factura puede ayudarnos a llevarnos un poco mejor, puede ser porque "cuando estimulas los receptores de presión en la piel, bajas las hormonas del estrés", dice el campus del Touch Research Institute. Al mismo tiempo, el tacto cálido estimula la liberación de la "hormona del abrazo", la oxitocina, que mejora la sensación de confianza y apego.

La liberación también ayuda a explicar nuestra propensión a acariciarnos a nosotros mismos, lo que hacemos cientos de veces al día como un mecanismo calmante. "Nos tocamos mucho: volteamos el cabello, nos abrazamos", señala Field. Otros comportamientos comunes incluyen masajear nuestras frentes, frotarnos las manos o acariciarnos el cuello. La evidencia apoya la idea de que es eficaz: se ha demostrado que el automasaje reduce la frecuencia cardíaca y reduce el nivel de la hormona del estrés cortisol.

Un Toque de Amor

Cada noche a la hora de dormir, Hertenstein de DePauw le da a su hijo un masaje de espalda. "Es una oportunidad de unión para los dos. Los niveles de oxitocina suben, la frecuencia cardíaca baja, todas estas cosas maravillosas que no puedes ver." Momentos como estos también revelan la naturaleza recíproca del tacto, dice: "no se puede tocar sin ser tocado. Muchas de esas mismas consecuencias fisiológicas beneficiosas me suceden a mí, la persona que toca".

De hecho, cuando somos los que iniciamos el contacto, podemos cosechar los mismos beneficios que aquellos a quienes estamos tocando. Por ejemplo, la investigación de Field ha revelado que una persona que da un masaje experimenta una reducción tan grande en las hormonas del estrés como la persona en el extremo receptor. "Los estudios han demostrado que una persona que da un abrazo obtiene tanto beneficio como una persona que es abrazada", agrega.

Además, tocar a otra persona no es solo una calle de sentido único cuando se trata de señalizar; además de enviarles un mensaje, revela una gran cantidad de información sobre su estado mental, señala Hertenstein. ¿Están abiertos al tacto o se alejan? ¿Están relajados o tensos? ¿Son tibios, o tal vez fríos y húmedos? "A veces toco a mi esposa y puedo saber al instante, incluso si mis ojos están cerrados, que está estresada", dice. "Se puede sentir a través de la tensión muscular y la contracción, y este tipo de información puede guiar nuestro comportamiento con esa persona— influye en lo que pensamos, cómo percibimos lo que dicen."

Tal vez debido a que el tacto afecta tanto a la persona que se toca como a la que lo hace, es una de las formas más fundamentales de fomentar y comunicar la intimidad en una relación romántica. Un documento propuso una secuencia de 12 comportamientos de aumento de la intimidad que las parejas generalmente siguen:

Después de los tres primeros (contacto del ojo con el cuerpo, contacto del ojo con el ojo, y hablar), los nueve restantes implican el contacto (comenzando con tomarse de la mano, luego besarse y, finalmente, la intimidad sexual). "El tacto funciona un poco diferente dependiendo de la etapa de la relación", dice Guerrero. "Al principio, es una especie de exploración. ¿Corresponderá la otra persona si la toco?" A medida que la relación progresa, el contacto comienza a aumentar. "Se ve mucho contacto público", señala, "personas que se toman de la mano todo el tiempo que están juntas o con los brazos alrededor de los hombros del otro. Indica que están intensificando la relación".

Pero sería un error pensar que la cantidad de parejas que se tocan continúa siguiendo una trayectoria creciente. La investigación que involucra la observación de las parejas en público y el análisis de sus autoinformes muestra que la cantidad de contacto aumenta al comienzo de una relación, alcanza su punto máximo en algún lugar temprano en un matrimonio, y luego disminuye. Con el tiempo, las parejas románticas ajustan la cantidad de contacto que tienen, elevan o reducen su comportamiento para acercarse a los hábitos de su pareja. La incapacidad para converger en una zona de confort común tiende a descarrilar una relación desde el principio, mientras que entre las parejas en matrimonios a largo plazo, el contacto alcanza una proporción casi de uno a uno.

Si bien las parejas que están satisfechas entre sí tienden a tocarse más, el verdadero indicador de un vínculo saludable a largo plazo no es la frecuencia con la que su pareja lo toca, sino la frecuencia con la que lo toca en respuesta a su toque. "Cuanto más fuerte es la reciprocidad, más probable es que alguien reporte intimidad emocional y satisfacción con la relación", dice Guerrero. Al igual que con muchas cosas en las relaciones, la satisfacción es tanto acerca de lo que hacemos por nuestra pareja como acerca de lo que estamos recibiendo.

Las leyes del contacto social

Las cosas más importantes que revelamos a través del tacto: "probablemente nuestro grado de dominio y nuestro grado de intimidad", dice Andersen. Tomemos, por ejemplo, el apretón de manos, una de las pocas situaciones en las que está bien hacer contacto prolongado con un extraño. Como tal, es una oportunidad importante para enviar un mensaje sobre ti mismo. "Un apretón de manos flojo significa incertidumbre, bajo entusiasmo, introversión", dice Andersen, mientras que un apretón de manos similar a una pinza puede tomarse como una señal de que estás tratando de dominar. "Quieres tener un apretón de manos firme pero no aplastante", aconseja, ya que es mejor ser percibido como demasiado cálido que como un pescado frío. "Nos gusta que la gente tenga un nivel medio-alto de calidez", dice Andersen. "Una persona que toca mucho dice:' Soy una persona amigable e íntima. "Los médicos, maestros y gerentes más orientados al tacto obtienen calificaciones más altas".

Sin embargo, fuera de las relaciones cercanas, las consecuencias de enviar el mensaje equivocado también aumentan. "Las personas sensibles están asumiendo cierto riesgo de que puedan ser percibidas como exageradas o acosadoras", dice Andersen. "El contacto físico puede ser espeluznante; puede ser amenazante." El contexto importa, por lo que tenemos reglas sobre a quién podemos tocar, dónde y cuándo. "Generalmente, desde el hombro hasta la mano son las únicas áreas aceptables para el tacto", al menos entre conocidos casuales, según Andersen. "La espalda es muy baja en terminaciones nerviosas, así que eso también está bien".

Por supuesto, también hay otras consideraciones contextuales. Diferentes culturas e individuos tienen diferentes niveles de tolerancia al tacto. Los toques del mismo sexo y del sexo opuesto tienen diferentes implicaciones. Luego está la calidad del tacto, la duración, la intensidad, las circunstancias. "Es una matriz compleja", dice Andersen. Un tacto y liberación rápidos, como un toque en el hombro de una compañera de cubículo para llamar su atención, no hay problema. Pero un golpe en el hombro podría malinterpretarse fácilmente. ("La mayoría de los casos de acoso sexual implican caricias", señala Andersen.)

Un toque naturalmente parecerá más íntimo si va acompañado de otras señales, como una mirada prolongada, o si se mantiene un instante largo. Mientras tanto, un apretón en el brazo podría ser un signo de simpatía o apoyo, pero si no termina rápidamente y se acompaña de un contacto visual intenso, puede parecer un apretón de agresión. El entorno también cambia las cosas: en el campo de juego, un hombre puede sentirse cómodo dándole a su compañero de equipo una palmadita en el trasero por un trabajo bien hecho, pero ese gesto de felicitación no funcionaría demasiado bien en la oficina.

Realmente, la única regla que garantiza que la comunicación por contacto no te meta en problemas es esta: no lo hagas. Que es probablemente lo que dice en el manual del empleado para tu lugar de trabajo. Aún así, dejar atrás tu humanidad cada vez que sales de casa no es muy atractivo. Las pautas ligeramente menos estrictas de Andersen para el tacto: fuera de tus relaciones más cercanas, apégate a las zonas seguras de los hombros y los brazos (apretones de manos, choca los cinco, palmadas en la espalda), y en la oficina, siempre es mejor que un subordinado, en lugar de un superior o gerente, inicie.

Si hay un momento más apropiado para comunicarse a través del tacto, es probablemente cuando alguien necesita consuelo. "La investigación muestra que el tacto es la mejor manera de confortar", dice Guerrero. "Si le preguntas a las personas cómo reconfortarían a alguien en una situación dada, tienden a enumerar palmaditas, abrazos y diferentes tipos de comportamientos táctiles más que cualquier otra cosa. Incluso los amigos del sexo opuesto, por ejemplo, que generalmente no se tocan mucho para no enviar las señales equivocadas, no se preocuparán de ser malinterpretados", dice.

Tal vez eso se debe a que hay momentos—durante el dolor intenso o el miedo, pero también en momentos extáticos de alegría o amor—cuando solo el lenguaje del tacto puede expresar plenamente lo que sentimos.

Fotos de Henry Leutwyler

Foto de Facebook: Yeko Photo Studio/Shutterstock