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Verificado por Psychology Today

Mary Bates Ph.D.

Educación

¿Los perros son genios para aprender palabras?

Un estudio revela habilidades excepcionales para el aprendizaje de palabras en perros raros y dotados.

Los puntos clave

  • La capacidad de aprender varios nombres de objetos es poco común en los perros y parece estar presente solo en individuos dotados.
  • Algunos perros dotados pueden aprender 12 nombres nuevos de juguetes en una semana y recordar esos nombres hasta por dos meses.
  • Los perros superdotados pueden ser modelos para el aprendizaje de palabras en otras especies y ayudarnos a comprender cómo perciben el mundo.
Sonja De Laat Spierings, used with permission.
Nalani with her toys.
Source: Sonja De Laat Spierings, used with permission.

Todo perro es buen chico o buena chica. Pero resulta que algunos de ellos también pueden ser genios. Según un nuevo estudio, algunos perros especialmente dotados pueden aprender hasta 12 nuevos nombres de juguetes en solo una semana y recordar los nuevos nombres durante al menos dos meses. Las pruebas formaron parte del Genius Dog Challenge, una campaña de redes sociales destinada a localizar a más perros con conocimiento de los nombres de los objetos.

Cachorros precoces

El proyecto comenzó hace varios años, cuando Claudia Fugazza y Ádám Miklósi, jefa del equipo de investigación de la Universidad Eötvös Loránd en Hungría, conocieron a una perra llamada Whisky, cuyo dueño afirmaba que conocía los nombres de sus juguetes. Aunque escépticos al principio, los investigadores probaron a Whisky, y pasó con gran éxito, demostrando un vocabulario impresionante de nombres de objetos.

Esto inspiró a los investigadores a intentar entrenar a los perros para que aprendieran los nombres de los objetos. Pasaron tres meses entrenando a 36 perros, con muy poco éxito. Incluso después de un entrenamiento intensivo, la mayoría de los perros no pudieron aprender varios nombres de objetos. Los resultados parecen sugerir que esta es una habilidad poco común entre los perros.

Shany Dror, estudiante de doctorado en el grupo de investigación y autora principal del nuevo estudio, comparó a estos perros con un vocabulario extenso con humanos excepcionalmente dotados, como Einstein o Mozart, que demostraron un enorme talento en un campo. Dror dijo:

Al mirar a estos perros superdotados, es difícil decir qué los hace diferentes de otros perros. Me he encontrado con muchos otros perros que también están motivados para aprender y atentos a sus dueños. Y, sin embargo, parece que no aprenden. No sabemos qué hace que estos perros sean diferentes; solo que la diferencia es muy, muy clara una vez que intentas enseñarles.

Evaluando a los perros genio

Durante más de dos años, Dror y sus colegas buscaron en todo el mundo perros con un vocabulario existente de nombres de objetos. Además de Whisky (que es oriundo de Noruega), lograron encontrar cinco más: Max (Hungría), Gaia (Brasil), Nalani (Países Bajos), Squall (Estados Unidos) y Rico (España). Todos estos seis perros sabían los nombres de más de 28 juguetes, y algunos sabían más de 100. Demostraron este conocimiento al recuperar con éxito cada juguete a pedido del propietario cuando el juguete se colocó en una habitación diferente, fuera de la vista del propietario, entre otros juguetes con nombre.

Curiosamente, los seis perros son border collies. Desde este experimento, el equipo ha identificado un puñado de otros perros "genios". Los border collies están bien representados en este grupo, pero también incluye un pastor alemán, un pequinés, un mini pastor australiano y algunos perros callejeros. En general, parece que la capacidad de aprender los nombres de los objetos es rara y está presente solo en unos pocos individuos dotados, la mayoría de los cuales, pero no todos, parecen ser border collies.

Cooper Photo, used with permission.
Max selecting a toy.
Source: Cooper Photo, used with permission.

Para el estudio inicial de seis perros superdotados, Dror y sus colegas pidieron a los dueños que les enseñaran a sus perros los nombres de seis y luego 12 juguetes nuevos en una semana. Los experimentos se realizaron en las casas de los perros utilizando un software de transmisión de video en línea.

Los dueños podían enseñar a sus perros los nombres de los nuevos objetos como mejor les pareciera. Esto supuso sesiones de juego todos los días (desde media hora hasta dos horas y media) en las que los dueños interactuaban con sus perros y los nuevos juguetes. Al séptimo día, los juguetes nuevos estaban esparcidos por el suelo, junto con varios juguetes viejos elegidos al azar de la colección de juguetes con nombre del perro. Para controlar las señales inconscientes, el dueño se sentó en una habitación diferente, fuera de la vista de la variedad de juguetes, y le pidió al perro que recuperara cada juguete nuevo pronunciando su nombre.

Además, se probó la memoria de los perros de los nuevos objetos un mes y dos meses después (con los juguetes almacenados en el medio).

Los resultados fueron impresionantes. Los perros superdotados no solo pudieron aprender hasta 12 nuevos nombres de objetos en una semana, sino que la mayoría también mantuvo una memoria a largo plazo de los nombres durante al menos dos meses.

Comunicación entre caninos y humanos

Dror dijo que el equipo de investigación tiene dos objetivos principales. Uno usa a estos perros como modelo para aprender palabras y comparar similitudes y diferencias en la forma en que los humanos y los perros aprenden palabras. El otro objetivo es trabajar con los perros para comprender mejor cómo perciben el mundo.

Helge O. Savela, used with permission.
Whisky among her toys.
Source: Helge O. Savela, used with permission.

Los perros son buenos modelos para estudiar el comportamiento humano desde que evolucionaron y se criaron en el entorno humano. Las investigaciones muestran que los perros parecen comprender mucho mejor las señales de comunicación humanas que otros animales, incluidos los grandes simios y los lobos. El proceso de domesticación, en el que los humanos seleccionaron específicamente a los perros por su capacidad para comprender la comunicación humana, probablemente haya contribuido a sus habilidades superiores.

Aun así, Dror advirtió que, si bien los perros, en general, son hábiles para comprender la comunicación humana, la capacidad de comprender tantas palabras diferentes es poco común.

“Durante este estudio aprendí lo sensibles que son los perros a las señales visuales inconscientes de sus dueños”, dijo "Si los dueños de perros quieren mejorar la comunicación con sus perros, es importante prestar atención a cada pequeña señal que le está dando a su perro, no solo las verbales sino también las no verbales".

Dror dijo que en nuestras interacciones diarias con nuestros perros, captan todo tipo de señales nuestras, tanto conscientes como inconscientes. Y nuestros perros suelen ser tan buenos en esto que estamos seguros de que entienden exactamente lo que estamos diciendo.

"Es solo cuando eliminas esos otros aspectos de la comunicación que te das cuenta de que cuando se trata de palabras habladas, la mayoría de los perros no comprenden tanto como pensamos".

¿Tu perro es un genio?

Dror y sus colegas buscan continuamente más perritos dotados. Animan a los dueños de perros que creen que sus perros conocen varios nombres de juguetes a que se pongan en contacto con ellos a través del sitio Genius Dog Challenge.

A version of this article originally appeared in English.

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