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Verificado por Psychology Today

R. Douglas Fields Ph.D.

La pérdida del olfato por COVID puede afectar las relaciones íntimas

Se pasan por alto los efectos de la pérdida del olfato sobre el sexo y las relaciones interpersonales.

Los puntos clave

  • La pérdida del sentido del olfato afecta las relaciones interpersonales íntimas.
  • El sentido del olfato es vital para el vínculo materno-infantil.
  • El olor corporal también es un factor clave en la elección de pareja y la excitación sexual.
Source: Giuliamar/Pixabay
El sentido del olfato guía las interacciones íntimas.
Source: Giuliamar/Pixabay

Muchas personas pierden el sentido del olfato después de infectarse con COVID-19. Algunas de las consecuencias obvias pero rara vez apreciadas y de las que no se habla con frecuencia son los efectos psicológicos en las relaciones sexuales e interpersonales.

Sola en su casa, mientras su esposo estaba fuera de la ciudad por negocios, una mujer joven se alarmó al percibir el olor a humo. Alarmada por el fuego que ardía lentamente, revisó la casa, olfateando en busca de la fuente del olor acre de una conexión eléctrica quemándose. El hedor ya llenaba todas las habitaciones. Llamó a su esposo, quien le dijo que cortara la energía en la caja de fusibles y llamara al departamento de bomberos de inmediato.

El camión de bomberos se acercó a la acera y los bomberos entraron corriendo, pero después de una búsqueda minuciosa, confesaron que no podían oler nada. Cuando su esposo llegó corriendo a casa, le dijo que no podía oler nada inusual. Ella insistió en que había un hedor repugnante de un incendio eléctrico muy fuerte, pero que la misma expresión perpleja que tenían los bomberos, traicionando su sospecha de que se había vuelto loca, se extendió por el rostro de su esposo. Fue entonces cuando se dio cuenta de lo que le estaba pasando.

Fue una falsa alarma causada por su sentido del olfato que se volvió loco. Se había recuperado rápidamente de un caso leve de COVID-19 varios meses antes sin necesidad de hospitalización. Pero cuando la enfermedad abandonó su cuerpo, se llevó consigo su sentido del olfato.

Entre el 60 y el 90 por ciento de los pacientes con COVID-19 informan una pérdida parcial o total del sentido del olfato. A medida que el sentido se recupera, las percepciones olfativas pueden ser anormales. Para algunas personas, incluso los aromas deliciosos se vuelven fétidos y evita que disfruten de un platillo que antes encontraban sabroso. Recuperar un sentido del olfato normal después de la COVID-19 puede llevar meses. Los estudios muestran que dos meses después de la recuperación de COVID-19, el 15 por ciento de los pacientes aún no han recuperado su capacidad olfativa, y la pérdida persiste durante 6 meses después de recuperarse de la infección en aproximadamente el 5 por ciento de los pacientes.

La discapacidad persistente tiene muchas consecuencias, pero a menudo se pasa por alto cómo el sentido del olfato influye en las relaciones sociales cercanas. Un artículo reciente de las psicólogas Anna Blomkvist y Marlise Hofer, publicado en la revista Chemical Senses, profundiza en las ramificaciones de perder la función normal de este sentido salvavidas que a menudo damos por sentado. Las consecuencias son muy variadas, llegando a afectar los aspectos más fundamentales y esenciales de las relaciones humanas donde nuestro sistema olfativo tiene una profunda influencia.

Se estima que más de 127,000 mujeres embarazadas se han contagiado de COVID-19 desde el comienzo de la pandemia. Se reconocen las implicaciones médicas de la infección para la madre y el niño, pero se les ha prestado menos atención a los posibles efectos psicológicos de la pérdida de la capacidad olfativa para el vínculo crítico materno-infantil. En un estudio seminal publicado en 1987, el 90 por ciento de las mujeres analizadas pudieron identificar a sus bebés recién nacidos por el olor después de haber tenido solo de 10 a 60 minutos con sus bebés recién nacidos. Si se realiza la prueba después de que las madres hayan estado junto a sus bebés durante más de una hora, todas las mujeres analizadas podrían reconocer a sus recién nacidos por el olor sobre el olor de otros bebés.

El estudio involucró a 48 mujeres en la sala de maternidad de un hospital de la ciudad. Los investigadores entregaron a las madres camisetas interiores usadas por tres bebés, de los cuales solo uno era de su propio bebé recién nacido. Los datos muestran que a los pocos minutos de dar a luz, las madres tienen una capacidad extremadamente poderosa para identificar a sus bebés recién nacidos por el olor. Esta capacidad de identificar a su propio bebé es incluso más poderosa que las señales visuales o auditivas, sugieren los autores del estudio.

Sabiendo esto, se esperan deficiencias en el vínculo madre-hijo en la población de mujeres embarazadas que han sido infectadas con COVID-19. Esto está respaldado por un estudio realizado por Ilona Croy y colegas en el Departamento de Psicoterapia y Medicina Psicosomática en Dresden, Alemania. Los investigadores encontraron que las madres que tenían dificultades para vincularse con sus bebés no podían identificar el olor de su propio bebé.

Los efectos del olfato en otras relaciones interpersonales y en el comportamiento sexual también se pasan por alto fácilmente, pero están bien establecidos. Mi propia investigación neuroanatómica, junto con muchos otros estudios sobre la neurociencia de la recepción de feromonas, muestra claramente que muchas señales olfativas que influyen en el comportamiento sexual no se perciben conscientemente. Estos circuitos neuronales de los receptores de la nariz no se conectan con la corteza cerebral, donde surge la conciencia; se conectan con partes del cerebro que controlan el comportamiento reproductivo. Al mismo tiempo, las preferencias percibidas conscientemente en cuanto a los olores corporales pueden influir en las relaciones sexuales. Los psicólogos Rachel Herz y Michael Inzlicht de la Universidad de Brown y Nueva York encuestaron a 198 estudiantes universitarios heterosexuales masculinos y femeninos y descubrieron que el olor corporal se clasificó como más importante para la atracción que la apariencia de una persona y varios otros factores.

Las preferencias por el olor corporal en la atracción hombre-mujer identificadas en esta encuesta tienen consecuencias biológicas. Un estudio publicado en 2020 informa que los hombres pueden detectar la excitación sexual de una mujer por el olfato. En este estudio, los hombres evaluaron el olor del sudor de mujeres excitadas sexualmente en comparación con las mismas mujeres cuando no estaban excitadas sexualmente. La excitación sexual en las mujeres se indujo haciéndolas ver videos sexualmente explícitos en comparación con videos neutrales. Al oler hisopos de algodón de las axilas de una mujer tomadas en momentos en que estaba excitada sexualmente y cuando no lo estaba, los hombres podían saber por la fragancia del sudor cuándo esa mujer estaba excitada sexualmente y cuándo no. En un experimento posterior, los investigadores descubrieron que la exposición al sudor femenino de olor más sexy aumentaba el nivel de excitación sexual de los hombres.

La pérdida de la capacidad olfativa en pacientes con COVID-19 podría resultar en interacciones sexuales y románticas reducidas. Esto surge de un estudio realizado mucho antes de la pandemia de COVID-19 y publicado en 2013, que muestra que los hombres con anosmia (pérdida del sentido del olfato) por causas distintas al COVID-19 tienen menos parejas sexuales.

Esta es solo la punta del iceberg de las consecuencias sutiles y no tan sutiles de perder el sentido del olfato en los comportamientos sociales. Una mayor conciencia de esto puede ayudar a los pacientes que se recuperan de COVID-19 a tener cuidado al confiar en su sentido del olfato a medida que se recupera lentamente. Además, estos pacientes deben comprender que esta discapacidad sensorial puede tener consecuencias psicológicas que pueden perjudicar las relaciones interpersonales íntimas que, seamos conscientes de ello o no, están siendo guiadas por nuestra nariz.

A version of this article originally appeared in Inglés.

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Acerca de

R. Douglas Fields, Ph.D., teaches at the University of Maryland, College Park and is the author of the book Electric Brain.